Наряду с общим самоназванием (этнонимом) – карьялани – различные группы карел сохраняют свои самоназвания: карел средней и северной Карелии называет себя карьялани, приладожский, олонецкий, пряжинский карел – ливвикёй, ливниляйне, прионежский карел – лююдиляйне.

Карельский язык относится к прибалтийско-финской группе финно-угорской языковой семьи. В нем различают три основных диалекта: собственно карельский (северная и средняя часть Карелии), ливвиковский (восточное побережье Ладожского озера) и людиковский (западное побережье Онежского озера). Ливвиковский и людиковский диалекты сложились в начале II тысячелетия н. э. в результате взаимодействия древневепсских и карельских этнических групп населения Олонецкого перешейка. Возникновение собственно карельского диалекта связывают с племенем корела, расселенным в I-II тысячелетии на побережье Ладожского озера. Говоры тверских карел, переселившихся в из северо-западного Приладожья в центральную Россию в период русско-шведских войн, по фонетическим, морфологическим и лексическим особенностям близки к собственно карельскому диалекту карельского языка. К этому же диалекту относится говор тихвинских карел юго-восточной части Ленинградской области, поселившихся на землях  Тихвинского монастыря в ХVI веке.

Общепризнанно, что ядром этнической территории, где проживали племена, объединенные этнонимом корела, и формировались предки современных карел, являлось северное и северо-западное побережье Ладожского озера.  Широко распространена  точка зрения что древние карелы сложились в ХI-XII веках на основе местного, западно-финского и пришедшего из юго-восточного Приладожья населения. Этой территорией являлся Карельский перешеек и северо-западное побережье Приладожья с племенным центром г. Корелой. В этногенезе (происхождении) современных карел приняли участие древняя корела и весь (предки современных вепсов). Не исключается участие в этногенезе карел саамов (лопи русских летописей).

Древние карелы упоминаются в русских летописях (впервые в 1143 г.), скандинавских сагах, различных хрониках, буллах папы римского. С XII в. Карельское Приладожье с близлежащими погостами Иломанси, Яскис, Эврепяя входила в состав Новгородской феодальной республики, а с 1478 г. – Русского централизованного государства. Карелы вместе с русскими вели борьбу с немецкими рыцарями, польско-литовскими наёмниками, шведами, сражались на полях гражданской и Великой Отечественной войны.

Антропологически (по физическому облику) карелы относятся к европеоидным народа, к беломорско-балтийскому типу. Незначительная, очень древняя лапаноидная примесь заметна у северных карел.

По вероисповеданию карелы православные (крещены в 1227 г.). В прошлом многие среди карел было много старообрядцев, широкое  распространение получило  двоеверие -  сплав элементов православной веры с дохристианскими верования.

Основные хозяйственные занятия карел земледелие, животноводство, домашние промыслы и ремесла. Выращивали рожь, ячмень, овес, пшеницу (на юге Карелии), репу, редьку, лук, лён-долгунец, коноплю, картофель (с 40-х годов XIX века). Орудия труда – соха колового типа, мотыги, борона-суковатка, серп, косы горбуша и литовка. Держали коров, низкорослых лошадей, грубошерстных овец, свиней (на юге Карелии), кур. Рыбу ловили сетями, неводами, мерёжами, мердами, саками, на реках устраивали заколы. Охотились на медведя, лося, оленя, лису, куницу, белку, боровую дичь. Занимались рубкой и сплавом леса, курением смолы, дёгтя, заготовкой ивовой коры для выделки кожи. Карелы знали сварную технологию, обмеднение, ковку, инкрустацию, медное литьё, изготовление украшений

Для карельских поселений (деревни, села, сельца, починка, погоста, рядка и т. д.), расположенных обычно у озер и рек характерна беспорядочная, прибрежно-рядовая и уличная планировка. Дома обычно ставились прямо на землю, имели высокий сруб. Под одной крышей находилось жилое и хозяйственное помещения. Стол в доме ставили торцом к среднему окну. До появления русской печи бытовал открытый очаг. Почти каждая семья имела баню.

Основными средствами передвижения служили различные типы лодок, плоты, сани, лыжи (с эпохи неолита). Простейшее упряжные средства для перевозки грузов волокуша и дровни. На севере Карелии пользовались ахкиво  (лапарскими санями), на юге была распространена олонецкая люлька. Колесный транспорт почти отсутствовал.

Ассортимент пищевых блюд состоял из ухи, различных каш. Повсеместно заготавливали сушёную рыбу, пекли хлеб, калитки, колобы, сканцы, косовики, рядовики с различными начинками, блины, пироги рыбные, репные, гороховые, грибные, готовили кушанья из толокна   Значительное место в питании карел занимали молоко и молочные продукты, дары природы (брусника, клюква, морошка, черника, малина). Любимый напиток карел чай, на севере – подсоленное кофе. Традиция изготовления пива утрачена, алкогольные напитки употребляли редко.

Крестьянское бытовое искусство представляли вышивка, узорное ткачество, вязание, резьба и роспись по дереву, обработка бересты и металл, изготовление жемчужных и золотошвейных изделий. Исключительно богата набором мотивов вышивка карел. Карелы южной и средней Карелии знали сложные техники художественного тканья, которыми украшали скатерти, полотенца.  В I тысячелетия н. э. карелы освоили кузнечное и ювелирное производство, изготавливая цепочки, фибулы, кольца, перстни, подвески, бусы, медальоны и т. д. В конце XIX века на юге  Карелии широкое распространение получило соломоплетение. Кареля слыли как искусные мастера по дереву. Резьбой и росписью карелы украшали основные части интерьера дома, хозяйственных построек, прялки, вальки, детали ткацких станков, трепала для льна, совки для ягод, грабли, посуду, ножки лавок, сани, конские дуги.

Материалы для одежды карелы изготавливали сами. Древний карельский костюм состоял их рубахи и поясной одежды типа несшитой юбки, закрепляемой на одной лямке, перекинутой через плечо. Основу комплекса женской одежды составляли различного покроя рубахи, состоящие из рукавов и станушки. Широкое распространение имели сарафаны. Холщовая рубаха туникообразного покроя с прямым или косым воротом, штаны с узким шагом без разреза, пояс, шарфы и шейные платки – основные элементы мужского костюма. Обязательный атрибут мужчин – нож в ножнах. Рабочие юбки карелы-ливвики и частично людики шили из грубого домотканого холста серого или синего цвета.  Из бересты изготавливали лапти косого или прямого плетения, мз сыромятной кожи – сапоги-бахилы, сапоги с загнутым носком, койбы. Валяная обувь была покупной.

Семья карел (до 25 чел. и более) обычно состояла из трех-четырех поколений родственников, члены которого совместно владели имуществом, коллективно участвовали в хозяйственно-бытовых делах. Главой большой семьи был мужчина, домашним хозяйством, наравне с хозяином, ведала женщина. Важные дела решались на совместном совете, к старшим членам семьи относились с почтением и уважением, детей приобщались к труду в раннем детстве. Более ограниченные права в семье были у невестки. Безбрачие осуждалось. К концу XIX века семья обычно состояла из 5-6 человек.  Для карельской традиции характерна гостьба девушек у родственников, организация молодежных игр и бесёд. Современная малая семья обычно состоит из трех человек.

Соблюдение обычаев, традиций способствовало сохранению различных семейных обрядов – родильных, свадебных, похоронных. Бытовали две основные формы брака – брак со сватовством и брак уводом. Строго соблюдалась предсвадебная и свадебная обрядность. Свадьбу отмечали в доме невесты и в доме жениха. Свадьба сопровождалась исполнением многочисленных обрядов, причитаний, заговоров, заклинаний, песен, пословиц, поговорок и т. д. В свадебной обрядности северных карел длительное время сохранялись черты древних традиций. Разводы были исключительно редки. Похоронная обрядность была насыщена исполнением различных религиозно-магических действий. Особо торжественно отмечались поминки сорокового дня и годовщина со дня смерти.

Фольклорное наследие карел составляет богатое устно-поэтическое творчество. Особое место в нем занимают эпические песни, на основе которых Э. Лённротом была создан всемирно известный эпос «Калевала», состоящая из 22795 стихов. В соответствии с жизненными обстоятельствами исполнялись лирические песни, причитания, заклинания, обрядовые песни (свадебные, похоронные). Любовным похождениям молодежи  северные карелы посвящали ёйги. На всей территории Карелии широкой популярностью пользовались русские народные песни. В сказочной традиции карел представлены все известные разновидности жанров: волшебные сказки, сказки о животных, бытовые сказки. Разговорная речь  была насыщена пословицами и поговорками. Обычно зимними вечерами рассказывали сказки. Прозаический фольклор представляли также предания, легенды, былички.

К традициям фольклорного наследия  насыщены произведения карельских писателей Ф. Ивачева, Н Яккола, И. Никутьева, А. Тимонена, П. Пертту, Ф. Исакова, Я. Ругоева, О. Степанова, П. Лукина, Н. Гиппинва (Н. Лайне), В. Брендоева, художника В. Добрынина и др. Возрождение карельской письменности дало новый импульс развитию карельской литературы. В настоящее время на карельском языке активно пишут А. Волков, О. Мишина, Н. Пахомов, З. Дубинина, П. Семёнов. Карельский язык как предмет и факультативно изучается во многих школах республики, на нём издаются газеты, ведутся радио- и телепередачи.

Динамика численности карелов в республике Карелия

(по данным переписи)

Год 1933 1939 1959 1970 1979 1989 2002 2010
Чел. 109046 108581 85474 84168 81248 78928 65651 45570